№7 «Старый мир – новые боги»

«Добро пожаловать!»

Энтарлион – старый мир, чья история насчитывает не одно тысячелетие… Здесь властвует меч и магия… В странах ещё правят короли, а селяне, в большинстве своем, заняты мыслями о том, что нужно вовремя посадить и убрать урожай.

Вся жизнь этого мира, несмотря на его возраст, продолжает ютиться на одном огромном материке, занимающем около половины всей территории планеты, да на тысячах маленьких и средних островков. Ландшафт варьируется от высоких остроконечных гор до глубоких расселин, где бушует пламя сердца Энтарлиона. Где-то треть земель покрыта лесами, четверть остального – степи, но большую часть, конечно же, занимают плодородные или не очень территории разнообразных равнин…

Естественно, что такие различия существуют не только между местами, но и между народами, которые их населяют. В горах живут гномы, обожающие выковыривать металлы и камни из толщи скал; в лесах – эльфы, эти поборники природы, готовые прибить за сломанную на их территории веточку; в степях – орки, кровожадные и агрессивные создания, вечно кочующие из одного уголка своих владений до другого и упорно не желающие где-либо осесть; в горных долинах – горные же тролли, век за веком играющие роль опасных и обделенных высоким интеллектом существ… Ещё к карте народов нужно добавить людей и гоблинов, живущих на всей остальной территории, и чем-то похожих, вероятно, своим желанием заработать побольше, работая как можно меньше… Впрочем, в защиту человечества могу сказать, такими являются далеко не все, а лишь десятая часть или чуть больше. Ах, да! Для полной картины осталось упомянуть так называемых «темных»: вампиров, которые ну никак не хотят бояться солнца, чеснока и прочего, хоть и с удовольствием пьют кровь, и оборотней, которые частично все же соответствуют образам героев из страшных сказок.

Кроме вышеупомянутых разумных рас существует ещё нечисть и нежить: духи, упыри, зомби и прочая чушь, из-за наличия магии водящаяся тут в огромных количествах (хоть и пытаются опасных уничтожать разнообразные охотники, хе-хе) и отлично умеющая портить, а то и отбирать жизни людей и нелюдей…

В общем, добро пожаловать в прекрасный Энтарлион! Надеюсь, вам здесь понравится, ведь наши герои объедут мир вдоль и поперек…

Глава 1

Эта история начинается в маленькой деревеньке с милым названием Васильки на западе Империи – человеческого государства. Правит им (государством, конечно же) Люциус ІІ, «жестокий, но справедливый». Впрочем, не о нём сейчас речь. Речь пойдет о юной ведьмочке-сироте, живущей с наставницей в лесу возле ранее упомянутой деревни. Девочку звали Рината или просто Рин…

Рината, ученица ведьмы

— Рина-а-а-а! – услышав этот вопль, я спрятала голову под подушку, пытаясь поймать ускользающий сон, правда, безуспешно. Моя лучшая подруга, названная сестра Ириша появилась спустя пару секунд и принялась меня тормошить.

— Риша, имей совесть, дай поспать! – я села в постели и замахнулась на девушку подушкой. – Мне вчера до полуночи спать не давали! Наставница показывала, как собирать травы для состава против упырей, а потом мы от этих же упырей убегали… Потому как собирать надо ночью, а зелье как раз закончилось…

— Бедняжка. – язвительно фыркнула Риша, в который раз подтверждая, что не имеет ни капли сострадания к ближним своим. – Но ты сама говорила, что долго спать – вредно. К тому же, у нас гости.

— Какие гости? – глаза, видимо из-за удивления, широко распахнулись, а сон растаял окончательно.

— Не знаю. Меня сразу отправили в комнату, а учитель заперлась с прибывшими в гостиной… Там столько щитов, что не пролезть… Мне, по крайней мере. – она лукаво посмотрела на мою задумчивую физиономию. Дело в том, что я гораздо ярче, чем положено обычной ведьме вижу магические потоки и управлять мне, соответственно, ими легче.

— Не смотри на меня так. Помнишь, что было в прошлый раз? – воспоминания о том, как ругалась наставница, когда мы влезли в её тайник и стащили пару редких трав, быстро погасили природное любопытство и желание подслушивать. – Лично мне жалко свои нервы и уши. Пойдем лучше позавтракаем. – со вздохом я встала с кровати и быстро переоделась в привычный наряд: свободную рубаху, штаны и юбку поверх них, дабы не смущать приходящих сюда время от времени селян.  Так же шустро мы прошли по коридору, за полминуты дойдя к дверям кухни.

— Как думаешь, что сегодня на завтрак? – задумчиво спросила подруга.

В ответ я лишь насмешливо на неё покосилась, ни капли не поверив, что Ри ещё в нашей комнате не учуяла, что же готовили – сложно игнорировать кровь. А Ириша все же оборотень, пусть лишь на четверть.

— Не смотри на меня так! – девушка возмущённо засопела, чтобы спустя мгновение признаться: — У меня насморк … Второй день. – замявшись, она пояснила: — Помнишь, я собиралась варить то зелье? Так вот … Необходимые ингредиенты есть в кабинете учителя. А ещё там есть одна хитрая ловушка… Последствия которой я никак не могу снять.

Мне понадобилось две секунды, чтобы осознать то, что сказала Риша, а потом… Потом я согнулась от хохота.

— Ой, не могу-у-у… — бормотание прерывалось хохотом и всхлипами. – Оборотень с насморком! Ы-ы-ы-ы-ы!

Подруга укоризненно смотрела на меня, пытаясь воззвать к совести. Ага, той самой, которая завяла ещё в 3 года, если не раньше.

Отсмеялась я спустя минут пятнадцать, когда уже не стояла, а сидела возле стены, держась руками за живот и со слезами смеха на глазах.

— Ладно, подруга, — меня пробило на хи-хи. – пойдём уже на кухню, действительно кушать хочется. Да и этот посланник, с которым заперлась наставница, меня напрягает…

Подруга уставилась на меня, нахмурив брови. Я лишь пожала плечами в ответ, в который раз отказываясь объяснить, как чую неприятности, грозящие мне в ближайшем будущем. А что делать, если банально этого не знаю?

— Хорошо… Но давай все же поспешим на кухню, Рин. Зная твою чуйку, стоит опасаться того, что нам не дадут позавтракать. Поэтому бегом! – она припустила вперёд, явно собираясь прибежать первой и съесть все, что приготовила наша домовушка – вопреки всем суевериям, милейшая женщина, опекающая нас и старательно откармливающая, словно заботливая бабушка худых внучек. До сих пор помню нашу первую встречу…

Мне четыре года. И уже семь месяцев, как меня подобрала наставница. Родители погибли больше года назад, а тётушка была занята своими детьми. Конечно же, когда учитель проезжала сквозь нашу деревню, все сбежались к дому старосты: нечасто увидишь настоящую ведьму! А многих гнала ещё и возможность купить амулет или два. Тогда-то меня и заметили: заезжая ведьма поманила маленькую девочку с карими серьёзными глазами и заявила, что берёт в ученицы…

Маньку впервые увидела, когда наставница уехала в соседнее село принимать роды, оставив ребёнка одного. Понятно ведь, что я была напугана и тихо плакала, сидя на кухне.

— Не плачь, девонька. – мягко сказал чужой женский голос.

Испуганно подняв взгляд, я увидела домовушку: женщину лет сорока на вид, правда, ростом лишь немного выше меня, со светлыми волосами и голубыми глазами. Вопрос появился сам собой:

— Ты кто?

— Я? Марьяна, домовушка здешняя. Ты чего сырость разводишь?

— Мне страшно. Было. – поспешила я добавить последнее, поняв, что уже успокоилась. – Спасибо, Мар… Марьяна.

— Посидеть с тобой, девочка? Пока хозяйка не вернётся. – предложила домовушка, тепло улыбаясь.

В ответ я быстро кивнула, пока Маня не передумала…

Какой же маленькой и глупой была… Впрочем, мне простительно: на тот момент я не умела управлять своей силой, да что там! Я её даже не чувствовала!

За воспоминаниями не заметила, как дошла до кухни.

— Где ты ходишь? Неужто решила прогуляться через Эльфийский лес? – ехидно уточнила Ри, сидя за столом и уплетая аппетитно пахнущие и не менее вкусно выглядящие блинчики с мёдом.

— А ты ещё не лопнула? – проигнорировав подколку, поинтересовалась я. – Жа-а-аль… — с улыбкой покачала головой и села напротив подруги, сразу же утащив блинчик у неё из-под носа.

— Вот же на-а-аглая… — восхищенно протянула Риша, провожая взглядом уже почти съеденный блин. – Тебя в музей надо. И табличку повесить «Самый наглый образчик рода человеческого»

— Ха-ха-ха, очень смешно. – я показала ей язык и откусила ещё кусочек нежного теста.

— И все же, как думаешь, кто этот посланник? – задумчиво спросила Ри.

— Знать не знаю, ведать её ведаю и ведать не хочу. – недовольно сморщив нос, сказала я. – Но наставница уже идёт сюда. К тому же, не одна.

Спустя ровно шесть секунд дверь в кухню открылась, являя нам учителя с парнем лет двадцати двух на вид.

— А вот и мои девочки. – она по очереди указала на нас. – Ириша и Рината. Девочки, это Виаль, адепт Академии магии. Он приехал, чтобы забрать вас учиться. – наставница улыбнулась. – Буквально позавчера вышел закон, по которому все ведьмочки-ученицы обязаны отправиться в Академию и пройти обучение.

У нас с Иришей как-то синхронно отвисли челюсти…

Глава 2

Сердито сопя, мы с подругой послушно ехали за Виалем в сторону столицы, где и располагается Академия стихий, сил и разума. Полное название заведение обычно вызывает у меня смех, но не сейчас… Риша едет справа от меня, возмущённо бурча что-то себе под нос. Если прислушаться, можно различить что-то вроде «Академия! Что я там не видела… Ну какого лешего мы должны туда ехать?». Откровенно говоря, я с ней согласна. Но кто же нас послушает? Я тихо вздохнула.

— А вот и мои девочки. Ириша и Рината. Девочки, это Виаль, адепт Академии магии. Он приехал забрать вас учиться. Буквально позавчера вышел закон, по которому все ведьмочки-ученицы обязаны отправиться в Академию и пройти обучение.

После этих слов учитель улыбнулась и кивнула на дверь.

— Пойдёмте, помогу вам собрать вещи. Виаль, подожди здесь. Марьяна тебя покормить, да, милая? – наставница тепло улыбнулась домовушке, выглянувшей из-за печки.

— Конечно. – кивнула Маня и принялась за работу.

— Девочки, вы идёте? – наставница повернулась к нам, подмигнула и вышла в коридор.

— Идём! – в один голос подтвердили мы и помчались следом.

Оказавшись в комнате, учитель посерьезнела и села на кровать.

— Ириша, Рината … — она замолчала, пытаясь подобрать слова. – Девочки, как вы, думаю, уже заподозрили, вся эта возня с Академией неспроста… Поползли слухи, что в Ледяных землях зашевелилась нежить. При этом зашевелилась весьма активно… Понимаете, к чему я клоню?

Нахмурив брови, мы кивнули.

— С нежитью могут справиться либо маги, либо ведьмы. И тех, и других мало. А ещё – у них различные способы, которые при комбинировании увеличиваются не вдвое, а как минимум впятеро. Потому-то и собирают сейчас всех необученных ведьм, чтобы разработать систему взаимодействий с магом, заодно улучшая навыки обоих напарников…

Честно говоря, все это не просто напрягало, а очень напрягало! Испокон веков ведьмы жили отдельно, на опушке леса или где-то в таких местах, помогая жителям окрестных деревень и получая за помощь нужные для комфортной жизни вещи. А теперь должны ехать демон знает куда! И зачем? Чтобы после обучения нас отправили на край мира побить несчастных упырей?!

Сама того не заметив, я разозлилась так, что волосы наэлектризовались, а кончики пальцев засветились небесно-голубым. Нервно тряхнув волосами, сжала ладони в кулаки и медленно выдохнула. Странно, я редко так злюсь, а сейчас вот занесло… Воровато оглянувшись, убедилась, что никому до меня нет дела и вспышка злости прошла незаметно. Вообще-то, у ведьм такого не бывает… А у меня есть. Забавно, да? Обнаружилось это случайно, ещё лет в восемь. Меня тогда мальчишки дразнили …

Сделав круг, мысли вернулись все к тому же, к Академии…  Наставница сказала, что учиться мы будем три года, а потом практика. И посоветовала чаще заглядывать в библиотеку, ведь, чем больше знаешь и умеешь, тем выше шансы остаться целым и невредимым в Ледяных землях.

— Виаль, — тихо позвала адепта, но он услышал и повернулся.

— Да? – ни одной эмоции, только холодная вежливость. Я мысленно скривилась. Не люблю подобных типов. Но спросить надо.

— Можешь рассказать о порядках Академии? Да и вообще о ней: где живут, какие знания дают, что с питанием, одеждой и прочее? – старательно строила из себя любопытную маленькую девочку, авось пожалеет и поделится парой важных, но неизвестных нам моментов.

— Хм… — парень задумался, наверное, решал, с чего начать. — Академия стихий, сил и разума считается самым сильным заведением для обучения магически одаренных разумных. Ранее существовало пять факультетов: целительский, стихийный, боевой, некромагический и конструкторский. Но в этом году добавили новый – ведьминский. Специально для новых учениц вроде вас. Внешне Академия напоминает дворец подковообразной формы. Центральная часть – учебная, а боковые крылья – жилые корпуса для учеников. Хозяйственные постройки, в том числе и кухня со столовой находятся во внутреннем дворе. Кормят там бесплатно, но на обед выделено всего полтора часа. Занятия идут по 120 минут. Расписание висит в холле и строится на один день. Дальше… Одежда. Адепты носят форму – мантию цветов своего факультета, поэтому под низ можно надевать что угодно. Только голышом ходить не советую, а то всякое бывает … Ещё что-то?

— Нет, спасибо. – я вежливо улыбнулась и задумалась. Оказалось, Академия не так плоха, как я думала. Впрочем, не буду спешить с выводами, для начала нужно её лично увидеть. Мысли плавно перетекли на потенциальные знания …

Дорога пролетела быстро, поэтому спустя шесть дней неспешной езды мы прибыли в Академию стихий, сил и разума. Подъехав к воротам, а точнее, к калитке возле них, Виаль спешился и постучал в окошко.

— Кого там нелёгкая принесла? – послышалось возмущённое бормотание, а потом сквозь стекло на нас уставился большой… глаз. Я с любопытством уставилась на него, пытаясь угадать, кому он принадлежит.

— Дядь Хом, я это, Виаль. Вон, ведьмочек на обучение привёз. – парень хмыкнул. – Пускай уже, мы почти неделю ехали.

— А-а-а-а, новенькие? Добро пожаловать в Академию! Слезайте с лошадок, заходите. Виаль, проведёшь их до конюшен? – ворота открыл добродушно улыбающийся великан метра два ростом.

— А вы кто? – собрав свою смелость, я все же решилась на вопрос. Ну да, великан. Да, страшновато. Но улыбается по-доброму… И чувствую, что не злой он.

— Я – горный тролль! – явно гордясь этим, заявил великан. – Правда, лишь наполовину. Хомиром кличут. Но можно и просто дядя Хом, я не обижусь.

Понятливо кивнув, перевела взгляд на молчавшую всю поездку подругу. Странно как-то… Нужно будет спросить, что случилось, когда вдвоём останемся.

Виаль тихо вздохнул.

— Девушки, пойдёмте, покажу вам, как дойти до конюшни.

Расседлав лошадок, мы насыпали им овса и пошли за молчаливым Виалем ко входу в женское крыло. Что забавно, в каждое крыло было два входа – один с учебной части, другой со внутреннего двора. Там нас сдали с рук на руки коменданту и дальнейшую экскурсию проводила она.

Через два дня начало учебного года. Мы с Ри выбрали комнату в конце коридора, с видом на город и одновременно на поля и луга, окружавшие столицу. К сожалению, комнаты были трёхместными, поэтому вскоре к нам подселили ещё одну ведьмочку – молчаливую Бринату, похожую на эльфийку своей изящностью, ясно-голубыми глазами и золотистыми волосами.

И вот, первый день учёбы. Встали мы за полтора часа до звонка Колокола, оповещавшего о наступлении утра и начале-окончании урока. Быстро приведя себя в порядок, надели форму ведьминского факультета – мантию коричневого цвета с золотисто-зеленой звездой на месте сердца. Через час после звонка Колокола, как мы узнали от коменданта, начинается вступительная линейка, на которой должны присутствовать все.

После того, как вредная железка (хотя есть у меня сомнения по поводу материальности колокола, уж очень чистый звук) прозвенела второй раз, все учащиеся построились, как могли, в подобие шеренг. Спустя несколько минут на небольшом возвышении появились преподаватели полным составом. Ректор оглянул нас слегка недовольным взглядом, от чего шеренги мигом стали ровнее, и начал произносить торжественную речь. Там было что-то о великой ответственности, магии, отваге, знаниях, предназначении и прочем. Я перестала вникать в кружево слов ещё на второй минуте. Закончилась речь словами:

— Теперь деканы факультетов отведут старшие курсы в аудитории, а первокурсников попрошу следовать за мной в большой зал.

Мы (имеются в виду все поступившие в этом году), тихо переговариваясь, пошли за ректором. В большом зале нас рассадили на скамьях и начали объяснять наконец, какого демона нас сюда притащили.

Когда первая реакция успокоилась, как и шум, поднятый нами, ректор продолжил:

— Дорогие наши адепты и адептки. Сейчас попрошу подняться всех юных ведьм и будущих боевиков. Именно вам придётся сражаться с той Тьмой, которая год за годом ворочается все сильней в Ледяных землях. И к концу четверти необходимо, чтобы вы выбрали напарника и привыкли к нему. Пары боевик-ведьма будут поддерживаться целителями, а будущие некроманты и стихийники смогут показать свои таланты в разведке. Таким образом, у нас получается команда из пяти человек. Скорее всего, команды будут соединяться в группы по десять-двадцать магов. И учтите, что потом сменить напарника будет невозможно. Вопросы есть?

Все дружно покачали головами, переваривая уже выданную информацию.

— Тогда все свободны. Жду завтра на занятиях…

Глава 3

Три года пролетели незаметно. Учёбу можно было коротко описать так: подъём, завтрак, уроки, обед, уроки, ужин, домашнее задание… И у нашей «пятнашки» последним пунктом стали ежевечерние посиделки в общей гостиной. Ах, да! После двух месяцев такого непрерывного шастания ректору надоело выслушивать жалобы комендантов и нашу группу поселили вместе, отдав чердачный этаж, который мы очень скоро переделали в более чем уютное жилище. Да и компания наша — прямо идеальное сочетание характеров и возможностей. В группу вошло три пятёрки. Первая – моя. Собственно, я, ведьма. Боевик по имени Лин, высокий, но удивительно изящный парень, улыбающийся, наверное, только в детстве. Зато он серьёзный, ответственный и добрый, как ни пытается это скрыть. Я покосилась на его шевелюру цвета пшеницы и вздохнула. Сколько раз предлагала свою помощь в борьбе с волосами, но он отказывается, говоря, что не хочет ходить с косичками, как девушка. Поэтому светлые пряди постоянно падают Лину на глаза, стоит лишь немного наклониться. Глаза красивые… Серые, но, когда смотришь в них, появляется ощущение, будто видишь речное дно. Дальше наш любимый целитель – Ник. Мелкий юркий брюнет с загадочно сверкавшими в темноте глазами. Как-то он сказал, что его прапрадедом был оборотень. Стихийница – Лили. Имя обычно ассоциируется с какой-то нежной, хрупкой девушкой … Ага! Я, когда её впервые увидела, подумала, что встретила грозную валькирию – северную воительницу. Высокая, крепкая, с длинной светло-русой косой и серо-голубыми глазами. Вечно носит с собой как минимум кинжал. И последний, наш личный некромант. Как ни странно, тоже светленький. Хи-хи, вернее, рыженький. Вечно торчащий ёжик коротких волос чрезвычайно шёл Максу, а в серых глазах не было и намека на профессию парня … Пока он не начинал магичить. Глаза превращались в чёрные омуты, а воздух вокруг как-то темнел и холодел.

В другие же две команды, к нашему всеобщему удивлению, вошли мои соседки по комнате – Ри и Бри, ведьмы; боевики: Сар, шикорокоплечий смешливый шатен и Рас, молчаливый брат близнец. Только по выражению лица и можно было узнать, кто есть, кто. Они даже одежду одинаковую носят! В целители им попали два парня, Рюк, спокойный парень с волосами цвета свежевыпавшего снега и льдисто-голубыми глазами, и Касс, рыженький полуэльф с повадками бывалого ловеласа. Стихийниками стали брат и сестра – Анд и Аля. Оба темненькие и кареглазые. А уж некроманты и вовсе на втором году обучения обручились. Маленькая изящная Вики с тёмными глазами и иссиня-черными волосами нежно любила Кора, бледнокожего парня, бывшего в каком-то далёком родстве с вампирами.

Вот такой была наша дружная группа, одна из сильнейших в Академии. И завтра будет наш последний день в стенах ставшего родным заведения. Выпускной бал… По поводу которого никто из нас ни капли не волновался, хотя из женского крыла периодически слышался топот, визг и даже чьи-то маты, кажется.

Ри фыркнула, выражая своё отношение ко всей этой суматохе. Бри согласно ей кивнула, не отвлекаясь от вдумчивого расчесывания собственных волос. Парни и вовсе играли в карты, старательно жульничая и пытаясь поймать другого на мухлеже. Остальные девушки рассредоточились по общему коридору, давно ставшему нашей гостиной, и занимались кто чем. Вон Лили любовно полировала свой серебряный кинжал, Аля листала книгу, кажется, очередной любовный роман, а Вики нежно поглаживала жениха по щеке, внимательно следя за игрой.

Я грустно улыбнулась.

— Вещи сегодня соберём или завтра?

Сар, тихо ругнувшись из-за проигрыша, поднял на меня глаза.

— Рин, зайди к ректору. Он просил передать, что хочет что-что сказать. Именно тебе. – Сар вздохнул и пожаловался: — Мне ни словечка не пояснил, лишь туманно намекнул.

— О’кей. – я плавно встала и самым наглым образом вышла в окно. Ребята даже не дернулись, привыкшие к таким моим выкрутасам. И спустя полминуты я стояла перед дверью кабинета ректора и стучала.

— Входи, Рината. – прозвучал голос Рагнаэля, гордости нашей Академии, предмета страсти половины учениц.

— Вы что-то хотели? – я робко заглянула в кабинет и удивлённо распахнула глаза, увидев состав небольшого собрания. Внутри сидел ректор, советник императора и… император собственной персоной. Поспешно вспомнив о правилах этикета, склонилась в поклоне.

— Встаньте, юная леди. – император кивнул мне на пустующий стул.

— Люциус, это Рината, признанный вожак лучшей группы на потоке. Хотя немного странно, что ребята выбрали её, а не кого-то из парней. Впрочем, Рината уже не раз показывала свои удивительные командирские способности.

— Даже так? – приподняв бровь, император более внимательно осмотрел меня.

Мысленно поморщилась от такого внимания и посмотела на ректора.

— Лэр Рагнаэль, простите, но вы все еще не ответили, на кой черт я здесь нужна. – под конец невольно проскочила грубая фраза, но мне уже было откровенно фиолетово: разглядывания императора не самая приятная вещь, так еще и ответить нельзя.

— Думаю, Люциус сейчас все расскажет…

Я без особого удовольствия перевела взгляд на императора. Вздохнув, тот резко посерьезнел и сказал:

— Рината, началась война. Война между нами и Ледяными землями. И ваш отряд, как лучший из лучших, я прошу отправиться туда. Естественно, не одних. Туда пойдут ещё две-три группы и несколько элитных отрядов моего войска.

Я задумчиво нахмурилась.

— Ваше величество… Простите, но сама я отправить всю группу туда не имею ни права, ни желания. Поэтому, — перевела взгляд на ректора. – Я сейчас позову наших, и мы всем отрядом решим, какой ответ давать.

Император кивнул и чему-то довольно прищурился, а ректор только улыбнулся. Быстро создав магического вестника, я вложила в него просьбу как можно скорее прийти всем в кабинет ректора…

Глава 4

И вот, наша группа шустро собрала необходимые в бою и походе вещи, поэтому спустя минут двадцать ректор, кивнув, открыл портал максимально близко к Ледяным землям. Странно, но в радиусе около двухсот километров от границы порталы переставали работать. Совсем. Впрочем, за границей они все так же отказывались создаваться. Поэтому ещё пару дней нам придется идти пешком или же трястись в седле, если сумеем раздобыть пятнадцать лошадок.

— Так… Ребята, давайте решим вопрос со средством передвижения и графиком привалов. Деревень в округе нет – люди давно боятся селиться так близко к Ледяным землям. Поэтому во всем полагаемся только на себя и друг на  друга. Кто возьмется за охоту, готовку и разбивание лагеря? Каждый день таким образом будут заняты по три-пять человек, меняясь посуточно. Остальные на охрану. Смена караула – каждый час. График составим на первом же привале. Согласны?

Ребята утвердительно кивнули.

— Тогда вперед? – улыбнулась, чтобы в следующую секунду сделать первый шаг в сторону Ледяных земель…

***

Порядок дежурств и вправду составили на первом же привале. Путь до границы прошел без сучка, без задоринки, поэтому следующим вечером мы с толикой тревоги разбили лагерь метрах в тридцати от острых ледяных шипов, резко отсекавших территорию Империи ото Льдов. Ночь прошла так же спокойно, поэтому я разбудила всех с первыми лучами солнца – следовало перебраться через хаотичное нагромождение обломков и огромных сосулек.

— Всем советую одеться потеплее, все ж не на курорт идем. – Сар ехидно оскалился. – А то еще отморозите все самое ценное! – после этих слов он громко заржал и привычно увернулся от подзатыльника Риши. – Ри, я говорил о мозгах, ты о чем подумала?

— Иди ты… — огрызнулась ведьма и повернулась ко мне. – Как ты предлагаешь здесь пройти?

Я задумчиво прикусила губу – давняя привычка – и тряхнула головой:

— Частично ножками, частично левитацией. Иначе никак, мне кажется.

— Угу… — глубокомысленно кивнула подруга. – Всей толпой сразу лезем?

— Желательно… Мало ли, кого мы там встретим. И… Предлагаю тратить резерв лишь половине. Пусть часть из нас будет полностью готова к бою.

— Снова предчувствие? – напрягшись, спросила Бри. Я лишь кивнула. Ребята давно прозвали мою чуйку предчувствием, так что я сразу поняла, о чем речь. А уж сколько раз оно помогало нам избежать наказания за проказы…

— При этом немалое. – дернув плечом, я посмотрела на солнце. – Все. Народ, завтракаем и начинаем прохождение этой кучки сосулек. У нас все получится.

Из-за опасности есть не очень хотелось, но все старательно запихивались едой, понимая, что до обеда никто не будет останавливаться, если не произойдет особого случая. Впрочем, ребята были явно против этого самого случая.

— Давайте обнимемся? – Касс улыбнулся, отчего его лицо приобрело лукавое выражение.

— Давай! – наш отряд стал в круг. Руки привычно обхватили запястье соседа. Так мы успокаивались перед каждым важным событием, которыми обычно были экзамены. Постояв ровно пятнадцать секунд с закрытыми глазами, заодно делясь друг с другом силой и увеличивая её, мы рассмеялись и разомкнули круг.

— Ну вот! Теперь мы точно готовы к героическому походу в Ледяные земли!

***

Путь к центру Льдов был долгим и явно не был легкой прогулкой. Для начала на нас напали сразу после того, как сумели пролезть через границу. Хорошо хоть, что у боевиков и некромантов резервы были нетронуты, поэтому первый бой обошелся без нашей крови.

Ну а после ни дня без стычки не проходило! Раны получили все боевики, Лили, Бри, я и Кор. Касс, Рюк и Ник честно нас спасали, но некоторые шрамы наверняка останутся…

От такого разнообразия нежити к концу пути тетрадь Лина, куда парень добросовестно заносил сведения о новых видах, распухла вдвое: мы стабильно делились с ним листами…

***

Вот и наша цель – Ледяной дворец, некогда совершенное строение, а теперь полуразрушенное и пустое здание. Здание, откуда явственно тянуло темной силой, той самой, которая ощущалась по всей территории Ледяных земель. Мы с Ришей переглянулись и нервно сглотнули. Здесь было очень, очень неуютно…

— Ребята… — мой голос звучал тише, чем обычно. – Ну что? Идем? – нервно улыбнувшись, я снова первой шагнула в покрытые мраком коридоры.

Дворец поражал своими размерами, красотой и… постоянным ощущением опасности. Моя чуйка вопила, не переставая, что конкретно так действовало на нервы. А ещё было стойкое чувство, будто за нами наблюдают, но сколько я не осматривалась, так и не смогла ничего заметить.

Наша группа целеустремленно продвигалась к центральному куполу, откуда прямо-таки несло Тьмой.

— Интересно, из-за чего вообще здесь так фонит? – поежившись, спросила Вики. Кор тут же обнял её, согревая.

— Не знаю. – Риша криво улыбнулась. – Но это «что-то» меня уже выводит из себя! – рявкнув последние слова, она со всей дури, которой было немало, жахнула кулаком по стене. Зря она это сделала… По казавшейся монументальной стене поползли трещины, а из самых темных углов, откуда я чувствовала немалый поток злого внимания, к Ри метнулись темные тени. Взвизгнув с перепугу, девушка пнула кого-то из парней ногой и, скороговоркой пробормотав заклинание, создала синий огонь – лучшее ведьминское средство против нежити. Впрочем, тени не сожгло, они просто отпрянули назад, оставив нам круг метров пять в диаметре. Ага. Для пятнадцати человек.

Отмерев, я зажмурилась и, как могла быстро, сплела защитный круг из огня и капельки света.

— Фухх… Вредно плести на такой скорости, ребята, вредно… Я оперлась на молча подставившего руку Лина и благодарно ему улыбнулась. По-моему, никто еще не заметил, но мне искренне нравился этот парень… Пусть я и стеснялась мыслей, которые касались темы «красивый умный парень – хочу себе» или нечто в таком роде. Тихо хмыкнув, попыталась встать самостоятельно. Это мне удалось: голова уже перестала кружиться после столь быстрого выплетания мощного узора.

— Интересно, что это за твари? – я без опаски подошла к краю круга. Бросила в ближайшую ко мне тень сгусток огня и увидела, что она уворачивается! Значит, либо эти тени разумны… Либо ими управляет некто разумный. А это ещё хуже, ведь для того, чтобы управлять тенью, необходимо иметь огромный резерв и такое же количество знаний. Вздохнув, высказала свои соображения вслух. Нас удивила Бри, прикрыв на несколько секунд глаза и сказав:

— Ты права. Ими управляют оттуда. – девушка указала рукой в сторону башни, в которую мы и стремились. В ответ я лишь тихо прошипела несколько матов.

— Предлагаю пойти и надрать этому кукловоду зад! – кровожадно улыбнувшись, Ири вытащила из ножен сверкнувший серебром клинок… Лили молча кивнула, хотя выражение её лица сказало больше любых слов. Парни с шелестом продемонстрировали свое оружие. Бри, Вики, Макс и я зажгли небольшие шарики силы, готовые в любой момент по нашему приказу превратиться в смертельные смерчи, линии, жгуты или ещё что-то очень опасное. Как ни странно, почти вся дальнейшая дорога прошла спокойно, без нападений. Угу, только вот постоянное ощущение чужого взгляда нервировало, заставляя нас время от времени бросать в особо плотные тени пару-тройку световых (даже не атакующих!) пульсаров.

Остановившись у входа в последний коридор, за которым находился наш враг, наша команда слегка нервно переглянулась. Вздохнув, я сделала шаг… И взвизгнув, провалилась в дыру, моментально образовавшуюся в полу. Что странно, использовать левитацию не мог никто из нас, поэтому спустя бесконечно долгие секунды я упала на что-то не очень мягкое и потеряла сознание.

Не знаю уж, сколько там провалялась, однако, с трудом разомкнув глаза, обнаружила, что нахожусь в сфере из непонятной магии. А также то, что не могу отсюда выбраться! Воздух сфера пропускала легко, но сколько я не пыталась хоть на миллиметр высунуться, меня непременно отталкивало назад. Тихо матерясь, бросила это занятие и решила оглянуться. Хм… Двенадцать сфер на равных промежутках в кругу. Во всех лежали, словно куклы, спящие люди. Стоп! Вон та девушка – точно эльфийка! А широкоплечий невысокий парень очень даже может оказаться молодым гномом. Демоны раздери того гада, который всё устроил!

Я резко осеклась. Где мои друзья? Паника не заставила себя долго ждать. Нет. Нельзя паниковать. Голова всегда должна быть ясной. Это говорила ещё учитель. Я должна быть спокойной. Что с магией? Попробовала создать поисковую сеть. Безуспешно. Хорошо-о-о… Я зло прищурилась и зачерпнула с внутреннего источника. Не знаю уж, кто из нелюдей был в моих предках, но это умение порой бывает очень полезным. Создав из сырой силы что-то вроде острой иглы диметров сантиметров шесть, резко бросила в стену сферы. И – все верно получилось – от места прорыва пошли трещины.

Снова злая ухмылка. Создать круг из таких «иголочек». Бросить. Ура! Кусок сферы просто рассыпался осколками. Поблагодарила леди Удачу за некрупное телосложение. Выскользнула наружу и напряженно замерла, прислушиваясь к окружающему пространству. Похоже, мы находимся в той самой башне, куда так стремится команда. А на пути – коридор с большой дырой в полу. И… Где тот тип, из-за которого я так нервничаю?! Испуг уже перешел в злость. Если от рук неизвестного Темного пострадают ребята… Даже не знаю, каким способом я буду его убивать. Похоже, снова мило улыбнулась, потому как во рту почувствовала удлинившиеся клыки. Тоже наследие предков. Нельзя меня злить, ох, нельзя… Тогда и магия берется непонятно откуда, и лишние «украшения» на теле появляются… Я облизнулась раздвоенным языком. Все-таки нужно будет спросить у ректора, существуют ли оборотни-змеи. Тихо хмыкнув, ушла в себя, пытаясь определить, откуда идет та раздражающая волна темной силы, пропитанной злобой, ненавистью и смертью так, что хочется сплюнуть и отойти подальше от предмета мерзких ощущений.

Зашипев, поняла, что противник находится за дверью… Той самой дверью, которая ведет к полуразрушенному коридору! Ребята! От страха за них я, сама не поняв, как, телепортировалась к дубовым створкам, покрытым изящными металлическими завитушками. Резко рванув на себя, на удивление легко открыла дверь.

Ребята сражались с наседающими на них тенями из последних сил. А подняв голову повыше, увидела парящего под потолком парня лет двадцати семи на вид. Вроде бы симпатичные черты лица, но только взглянешь в темные глаза, излучающие презрение и каплю любопытства, понимаешь, что этот «юноша» старше всех нас вместе взятых раза в три, как минимум!

За эти несколько секунд, которые я потратила на рассматривание противника (в том, что именно парящий под потолком брюнет и есть причина наших неприятностей, я была уверена на все двести), дверь с громким стуком ударилась о стену, отчего все уставились на меня, кто с любопытством, а кто и с облегчением по поводу того, что моя тушка была цела и невредима. Маг подлетел ко мне ближе и уставился, изучая, словно новый вид насекомых. Вроде интересно, но в то же время как-то руки марать не хочется.

— И как ты выбралась из сферы? – голос у темного оказался молодым, чуть ли не подростковым, но эти интонации ребенка, которому не купили желанную игрушку… Сразу возникло желание пару раз его выпороть и в угол поставить. Чтоб не зазнавался. Парень расхохотался.

— Ой, не могу… Выпороть она меня хочет… — от хохота неизвестный маг скрючился, держась за живот. – А силёнок хватит, девочка? – окончание фразы получилось каким-то рычащим. Сам парень стал резко расти и меняться, поэтому спустя три с половиной секунды в воздухе была гора мышц в три метра ростом, с горящими на преобразовавшемся лице бордово-черными глазами. Я зло ухмыльнулась.

— Почему бы не попробовать? – кинув взгляд на противоположный край коридора, увидела, что друзья и дальше сражаются с тенями, к этому моменту ставшими более материальными и, соответственно, имеющим теперь больше шансов ранить. А то и убить. Посмотрела на противника снова. Значит, умеешь мысли читать, да? Хор-р-рошо… Постаралась создать что-то вроде шумовых помех, авось получится. Судя по самодовольной роже темного, не получилось. Обидно.

Метнулась поближе, создавая ледяной клинок. Хорошая вещь – левитация. И не очень затратная, когда наловчишься. Увернулся, гад. Ла-а-а-а-адно. Метнула боевой пульсар. Подпалила штанину. Ага, огромный урон. Снова атакую огнем – «Веселые пчелки», маленькие сгустки плазмы, бодро жужжа, полетели к магу. Вызвал дождь. Потушил. Кажется, я зарычала. Новый клинок. Удар. Меч разлетелся снежинками. В меня бросили сгустком Тьмы. Скользнула в сторону. Попало в стену. Похоже, там новые трещины. Впрочем, мне без разницы. Лишь бы друзей не задел. На секунду перевела взгляд на них. Ви уже лежит на полу. Вроде бы жива, но ранена. Или резерв кончился? Не знаю. Времени нет. Еле успела увернуться от удара. Бросить заклинание в ответ. Демоны! Резерв все уменьшается. Нужно это заканчивать. Стала забрасывать мага (или не мага? Уж очень напрягают его умения и размер резерва!) заклинаниями средней силы. На меньшее он не реагирует, а для сильных нужно время. Поэтому отвлекая его таким образом, плела одно из самых мощных в моем арсенале – Радужную сеть. Крайне опасное заклинание, которое требует всех четырех основных стихий. Сильное и, как следствие, весьма энергозатратное. Услышала со стороны своих крик. Резко обернулась и успела увидеть, как Лин, получив удар от тени в грудь, пошатнулся и упал вниз, в яму. Он не выживет! Потеряв сознание, невозможно создать хоть какой-нибудь щит! И ребята его никак не прикроют – теперь я четко видела сверкающую пленку над ямой, не позволявшую запустить заклинание вслед и даже создавать некоторые внутри. Матернувшись, бросила незавершенное заклинание в темного, а сама, отключив левитацию, понеслась вниз. Лишь бы успеть, лишь бы поймать… Когда до «пленки» осталось всего ничего, я увидела, как Лин упал и остался лежать изломанной куклой. В глазах резко потемнело. По венам будто пошел живой огонь. Кожу тоже обожгло, а кости и вовсе, показалось, расплавились. Больно! Вокруг набирал яркость золотистый свет. Это что, заклинание? Но кто? Неважно… Взгляд снова вернулся к Лину… Лин, мой неулыбчивый блондин, всегда выручающий и с первой же встречи вызывающий нежный отклик в сердце. Я почувствовала, как душу затопила злость. Злость на судьбу, сыгравшую жестокую шутку. Злость на императора, отправившего нас сюда. Злость на саму себя, за то, что не отказала, а позвала всех, даже заранее зная их ответ. И, наконец, злость на этого темного мага, из-за которого все и началось!

Дальнейшее я чувствовала, как сквозь вату или толстое стекло.

Взревев, золотой дракон взлетел ввысь, глядя на парящего под потолком явно удивленного мага карими глазами. Незавершенная сеть оплела его, не мешая двигаться, но полностью блокируя магию. Это было странно. Мало того, что оно не развеялось, но даже заработало, пусть и не так, как планировалось. Поэтому темному осталось лишь уворачиваться и пытаться сбросить сеть. А дракону, зло рыкнувшему вслед, волей-неволей пришлось поиграть в салочки.

Резко взмахнув крыльями, я прищурилась, что немного страшновато выглядело на морде рептилии, и метнулась к магу. Он от меня. Я вновь лечу следом, пытаясь подцепить парня когтями, но тот буквально в последний момент умудряется упасть вниз.

Очередной раздраженный рык. Какой шустрый! Зато я хитрее. И похоже, в этой форме мысли читать не получается. Либо маг просто не успевает. Метнуться вперед, выставив лапы и тем самым заставляя взлететь вверх. Довольно фыркнуть и резко развернуться, ударив хвостом. Ха! Отлетел к стене. О, цел остался? Крепкий. Но после укуса драконьих челюстей ещё никто не выживал. Пока не оклемался, лечу туда. Ой, снова телепортировалась. Не успев остановиться, буквально расплющила мага по стене лапами… И, да, все верно, «слегка» его поцарапала. Посмотрела на ауру и громко прошипела что-то неласковое. Маг умирал. Плюнув огнем в сторону, с перепугу отшатнулась и упустила тело, в котором уже не было жизни. Медленно спланировала в ту самую дыру, интуитивно вернулась к человеческому виду и присела возле неподвижного тела, не видя ничего за пеленой слез, застилавшей глаза.

И тут… Ресницы парня задрожали. Увидев над собой ревущую меня, Лин с трудом поднял руку и погладил по щеке. А в следующую секунду я повисла на его шее.

— Лин! Ты живой! – и то ли от стресса, то ли от магического истощения потеряла сознание…

Неделю спустя

Когда я пришла в себя, оказалось, что ребята умудрились вызвать ректора. А, поскольку темная сила, блокирующая порталы, рассеялась, нас быстро вытащили. Вся группа покинула лазарет три дня спустя, только я одна оставалась  без сознания. Как пожаловалась главная целительница, мои друзья ежедневно здесь дежурили, ожидая, пока очнусь.

Когда же данное радостное событие все-таки произошло, шум стоял до небес. Буквально влетевший в палату Лин сжал меня так, что дышать было трудно. Девушки быстро его отодвинули и тоже затискали, поэтому к концу приветствий я чувствовала себя плюшевым медведем.

И вот, во время бурного рассказа о том, что случилось после моей «отключки» (а именно – о том, что после убийства того чокнутого мага, оказавшегося не менее чокнутым последним богом, я получила его силу и, можно сказать, разделила между всеми пятнадцатью. И… наша команда стала новыми богами) в палату вошел ректор.

— Рад, что вы поправились, Рината. И сразу хочу передать предложение императора пойти всей вашей группе к нему на работу в качестве личной команды быстрого реагирования.